Últimas recomendaciones sobre fertilización en alfalfa «Quiero plantar más alfalfa para no tener que fertilizar tanto» suele ser una frase muy escuchada en el sector. Esa declaración podría aplicarse a la fertilización nitrogenada de la alfalfa, pero todos los demás nutrientes deben aplicarse según los niveles de suelo y/o tejido. De hecho, la alfalfa consume bastantes nutrientes en los que nos concentraremos en este artículo.

Si bien se ha escrito mucho sobre las necesidades de fertilidad de los cultivos como los pastos y el ensilaje de maíz, como industria no hablamos de la alfalfa con tanta frecuencia, por lo que quizás todos podamos compartir la culpa de permitir que esta idea de no fertilizar la alfalfa persista tanto tiempo. Me concentraré principalmente en el fósforo (P) y el potasio (K) en este artículo, pero tenga en cuenta que algunos micronutrientes como el boro y el molibdeno también son críticos, y el suelo necesita ser analizado para ellos y el fertilizante aplicado en consecuencia.

Fósforo
La concentración de fósforo en la alfalfa es bastante consistente en las pruebas de forraje desde diferentes puntos de tiempo y geografías. Entonces se deduce que la cantidad de fósforo necesaria para un campo determinado está directamente relacionada con el rendimiento. Cuantas más toneladas saque, más fósforo necesita el cultivo. La Tabla 1  muestra la cantidad de fertilizante de fosfato necesaria para alcanzar rendimientos de heno de 5-9 toneladas por acre (1 acre = 0.4 Ha.) en la parte superior y algunos niveles de prueba de suelo en el lado izquierdo.

¿Cómo se ve la deficiencia de fósforo? Casi todo el tiempo, parece que hay menos fardos en el campo de las que debería haber. En otras palabras, los signos clásicos de deficiencia de fósforo de un libro de texto rara vez se ven en el campo. Y para cuando aparecen esos signos, ha perdido una gran cantidad de producción. En la planta, el fósforo es vital para muchos procesos. Una observación interesante ha sido que las plantas bajas en fósforo tienen nódulos cada vez más pequeños, así como una menor concentración de nitrógeno dentro de los nódulos. Entonces, para obtener la mayor cantidad de «nitrógeno libre» que esperamos de la alfalfa, debemos asegurarnos de que la planta tenga suficiente fósforo.

Potasio
El potasio suele ser el nutriente más crítico en un programa de fertilidad de alfalfa porque las plantas lo absorben en cantidades tan grandes. La absorción de potasio es un poco más complicada que el fósforo, por lo que la Tabla 2 tiene en cuenta tanto el nivel de prueba del suelo en la columna de la izquierda como la capacidad de intercambio catiónico del suelo en la parte superior.

Estos números se pueden encontrar en sus pruebas de suelo para sus campos. El rendimiento también es importante, por supuesto, pero esta tabla supone un rendimiento de 5 toneladas por acre (1 acre = 0.4 Ha.). Por lo tanto, cuando se trata de un campo en particular, debe conocer el rendimiento esperado, el nivel de prueba del suelo y el CEC. Todos estos factores cambiarán la cantidad de potasio necesaria.

Los autores de esta tabla limitaron la cantidad de potasio agregado (como K2O) a 300 libras por acre porque sentían que un mayor consumo de lujo daría lugar a un peligro de fiebre de la leche si el forraje se alimentaba en grandes cantidades. El consumo de lujo de potasio en la alfalfa no se observa con tanta frecuencia como en los pastos, pero ciertamente es posible.

Pero a diferencia del fósforo, las pruebas de alimentación comparadas entre ubicaciones y fechas de cosecha pueden variar ampliamente debido a este consumo de lujo. No es aconsejable asumir que sus niveles serán todos como el primer corte para el resto de la temporada, especialmente si se aplica fertilizante de potasio a mitad de temporada. ¿Qué tan alto es demasiado alto para el potasio? Al igual que los pastos, los niveles superiores al 2.5% de potasio en materia de materia seca son motivo de preocupación.

¿Cómo se ve la deficiencia de potasio? A menudo puede parecer un puesto de maleza o un puesto que tuvo una muerte invernal más severa que los campos vecinos. Los campos de alfalfa con niveles adecuados de potasio inician el rebrote después de cortar mucho más rápido que los campos que son deficientes. El potasio también juega un papel importante en la dureza invernal. Nuevamente, este daño se hace antes de que vea los síntomas clásicos.

Momento de la fertilización
Durante muchos años, el tiempo recomendado para aplicar fertilizantes P y K fue una aplicación en el otoño. Se pensaba que la mayor parte del potasio sería absorbido por las raíces antes del invierno y que el fósforo necesitaba suficiente tiempo en el suelo para estar disponible para las plantas. Para la primavera, el fósforo estaría listo para ser utilizado por las plantas de alfalfa. Este sistema funciona y ha funcionado muy bien durante varios años.

Pero a medida que los rendimientos de alfalfa continúan aumentando, algunos campos se están quedando sin P y K después de algunos cortes. Como se indicó anteriormente, muchas veces no es lo suficientemente malo como para que aparezcan los signos de deficiencia clásicos, pero hay una caída en el rendimiento que puede aumentar con una aplicación a fines de la primavera (especialmente de potasio).

Cuando considera que cada tonelada de heno elimina 6 libras de fósforo (2,7 kg) y aproximadamente 50 libras de potasio (22,7 kg), puede imaginar que los campos fertilizados lo suficiente como para llevarlos al nivel deseado en el primer corte en la primavera serán bajos después de solo un par de esquejes. Otra cosa que vale la pena mencionar es que, dado que la alfalfa es un consumidor de potasio de lujo, incluso si aplica un año en otoño, las plantas absorberán más de lo que necesitan a principios de la primavera, y el potasio podría abandonar el campo en el primer corte o dos.

Estos dos factores han llevado a la recomendación de dividir P y K en dos aplicaciones, una después del último corte en el otoño y otra entre el primer y el segundo corte en la primavera. La aplicación de otoño impulsará el rendimiento en los dos primeros esquejes en la primavera, y la aplicación de fines de la primavera continuará durante el resto de la temporada de crecimiento. Las granjas lecheras que transportan estiércol durante todo el año reciben sus aplicaciones divididas si transportan estiércol a un campo más de una vez en la temporada de crecimiento. La proporción exacta de cuánto se debe aplicar en la primera o segunda aplicación no está totalmente establecida, por lo que la mayoría de las personas dividen las aplicaciones de manera uniforme.

Y te dejaré con un pensamiento sobre ese nitrógeno «libre». Muchos de los mejores productores de alfalfa están aplicando hasta 30 unidades de nitrógeno con nuevas semillas de alfalfa. Esto es para suministrar nitrógeno a las plantas de plántulas antes de que los nódulos sean completamente funcionales. Existen numerosos informes de un mayor rendimiento en el primer año al complementar una pequeña cantidad de nitrógeno en la siembra.

Como siempre, cuando se trata de fertilidad del suelo, la historia del campo es crítica. No importa si se aplica fósforo, potasio o incluso nitrógeno a su alfalfa, las necesidades de fertilidad de un campo que recibe frecuentes aplicaciones de estiércol no serán las mismas que el campo de heno que no puede recordar si fertilizó el año pasado. La prueba de suelo es la única forma de saber con certeza qué se necesita.

Por Chad Halek
Gerente de Investigación y Adquisiciones (Recurso de forraje occidental) / para progressiveforage.com